Obituário: Bill Russell e a partida da ‘força mais devastadora da história do jogo’

Bill Russell, de quem a força defensiva no centro da quadra mudou a cara do basquete profissional e levou o Boston Celtics a 11 campeonatos da NBA, nove como jogador e os dois últimos quando se tornou o primeiro treinador negro em uma grande liga esportiva americana, morreu ontem. Ele tinha 88 anos.

Sua morte foi anunciada por sua família, que não divulgou a causa ou local da morte.

Quando Russell foi eleito para o Hall da Fama do Basquete em 1975, Red Auerbach, que orquestrou sua chegada ao Celtic e o treinou em nove times campeões, o chamou de “a força mais devastadora da história do jogo”.

Ele não estava sozinho nessa visão: em uma pesquisa de 1980 com escritores de basquete (muito antes de Michael Jordan e LeBron James entrarem em cena), Russell foi eleito nada menos que o maior jogador da história da NBA.

A rapidez de Russell e sua incrível capacidade de bloquear arremessos transformaram a posição central. Seu incrível rebote fez com que o Celtic dominasse o resto da NBA.

Nas décadas que se seguiram à aposentadoria de Russell, em 1969, quando movimentos chamativos encantavam os torcedores e o jogo em equipe era muitas vezes relegado, sua estatura foi aprimorada ainda mais, lembrada por sua capacidade de aprimorar os talentos de seus companheiros de equipe mesmo quando dominava a ação e fazia isso sem bravatas: ele desdenhava de enterradas ou de gesticular para comemorar seus feitos.

Luta pelos direitos civis

Ele participou da Marcha de 1963 em Washington por emprego e Liberdade e estava sentado na primeira fila da multidão para ouvir o reverendo Dr. Martin Luther King Jr. proferir seu famosos discurso “Eu tenho um sonho”. Ele foi para o Mississippi depois que o ativista dos direitos civis, Medgar Evers, foi assassinado e trabalhou com o irmão de Evers, Charles, para abrir um campo de basquete integrado em Jackson. Ele estava entre um grupo de atletas negros proeminentes que apoiaram Muhammad Ali quando Ali recusou a convocação paraas forças armadas durante a Guerra do Vietnã.

O presidente Barack Obama concedeu a Russell a Medalha Presidencial da Liberdade, o maior prêmio civil do país, na Casa Branca em 2011, homenageando-o como “alguém que defendeu os direitos e a dignidade de todos os homens”.

Em setembro de 2017, após o presidente Donald Trump pedir que os donos da NFL demitissem jogadores que estavam se ajoelhando durante o hino nacional para protestar contra a injustiça racial, Russell postou uma foto no Twitter na qual ele posava de joelhos enquanto segurava a medalha.

— O que eu queria era que esses caras soubessem que eu os apoio — disse ele à ESPN.

Homem condecorado

Russell foi um vencedor. Ele liderou a Universidade de San Francisco aos campeonatos do torneio da NCAA em 1955 e 1956. Ele ganhou uma medalha de ouro com o time de basquete olímpico dos Estados Unidos em 1956. Ele liderou os Celtics a oito títulos consecutivos da NBA de 1959 a 1966, superando de longe os Yankees, que tiveram cinco vitórias consecutivas na World Series (1949 a 1953) e cinco campeonatos consecutivos da Stanley Cup do Montreal Canadiens (1956 a 1960).

Ele foi o MPV (jogador mais valioso) da NBA cinco vezes e um All-Star 12 vezes.

Uma figura imponente e esguia, com 1,90m e 90kg, Russell era cauteloso sob a cesta, capaz de antecipar os arremessos de um oponente e ganhar posição para um rebote. E se a bola saísse do aro, sua tremenda habilidade de salto quase garantia que ele a agarraria. Ele terminou sua carreira como o reboteiro número 2 na história da NBA, atrás de seu rival de longa data Wilt Chamberlain, que tinha três polegadas a mais que ele.

Russell pegou 21.620 rebotes, uma média surpreendente de 22,5 por jogo, com um recorde de 51 em um único jogo contra o Syracuse Nationals (os precursores do Philadelphia 76ers) em 1960.

Ele não tinha muito talento para arremessar, mas marcou 14.522 pontos, para uma média de 15,1 por jogo.

Fora da quadra, Russel poderia parecer indiferente com os lugares e torcida. Ele foi ferido pelas humilhações que sua família enfrentou quando era jovem na Louisiana segregada e pelo racismo generalizado em Boston. Quando ele se juntou ao Celtics em 1956, ele era o único jogador negro. No início da década de 1960, sua casa em Reading, Massachusetts, foi vandalizada.

A principal lealdade de Russell sempre foi com seus companheiros de equipe, não para a cidade de Boston ou para os torcedores. Protegendo sua privacidade e evitando exibições de adulação, ele se recusou a dar autógrafos para os fãs ou mesmo como lembranças para seus companheiros de equipe. Quando o Celtics aposentou seu número 6 em março de 1972, o evento, por insistência dele, foi uma cerimônia privada no Boston Garden. Ele ignorou sua eleição para o Hall da Fama do Naismith Memorial Basketball — situado diretamente no epicentro dos Celtics, em Springfield, Massachusetts — e se recusou a comparecer à homenagem.

—Em cada caso, minha intenção era me separar da ideia da estrela sobre os fãs e das ideias dos fãs sobre as estrelas — disse Russell em “Second Wind: The Memoirs of an Opinionated Man (1979)”, escrito com Taylor Branch. — Tenho muito pouca fé em torcedores, o que significam e quanto tempo vão durar, em comparação com a fé que tenho no meu próprio amor pelo jogo.

Sem mãe aos 12

Quando Bill tinha 9 anos, a família se mudou para Oakland, Califórnia. Sua mãe morreu quando ele tinha 12 anos, deixando seu pai, que havia aberto um negócio de caminhões e depois trabalhava em uma fundição, para criar Bill e seu irmão, Charles Jr., ensinando-os, como Russell lembrava há muito tempo, a trabalhar duro e cobiçar a autoestima e a autoconfiança.

Na McClymonds High School, em Oakland, Russell se tornou titular no time de basquete no último ano, já enfatizando defesa e rebotes. Russell recebeu uma bolsa de estudos e se tornou um All-American, juntando-se ao guarda KC Jones, um futuro companheiro de equipe do Celtic, na liderança de San Francisco ao campeonato da NCAA em suas duas últimas temporadas.

— Ninguém nunca jogou basquete do jeito que eu joguei, ou tão bem — disse Russell à revista Sport em 1963, lembrando sua carreira universitária. — Eles nunca tinham visto ninguém bloquear arremessos antes. Agora vou ser vaidoso: gosto de pensar que dei origem a um estilo de jogo totalmente novo.

Rivalidade

Russell conquistou seu primeiro prêmio de MVP em sua segunda temporada, mas desta vez os Hawks foram campeões em cima dos Celtics, depois que Russell machucou um tornozelo no jogo 3 das finais. No ano seguinte, os Celtics conquistaram o título novamente, iniciando sua série de oito campeonatos consecutivos.

Na quarta temporada de Russell, 1959-60, Wilt Chamberlain, de 2,1 metros e 120 quilos, entrou na NBA com o Philadelphia Warriors. Chamberlain liderou a liga em pontuação como novato com 37,6 pontos por jogo e ofuscou Russell em rebotes, com média de 27 por jogo contra 24 de Russell, mas os Celtics foram campeões mais uma vez.

Russell era ágil, Chamberlain o epítome de força e poder. Russell geralmente foi superado por Chamberlain em seus confrontos, mas o Celtics venceu a maioria desses jogos.

— Se eu tivesse jogado pelo Celtics em vez de Russell, duvido que eles tivessem sido tão bons — disse Chamberlain em 1996, quando os 50 maiores jogadores da NBA foram selecionados para marcar a 50ª temporada da liga.

Fazia arte

Russell não foi o primeiro treinador negro em esportes profissionais, mas teve o maior impacto como o primeiro a ser escolhido, em 1966, para liderar uma equipe em uma das principais ligas esportivas dos Estados Unidos.

Os Celtics ganharam títulos da NBA nas duas últimas temporadas de Russell, quando ele era seu jogador-treinador. Ele encerrou sua carreira com um triunfo nas finais da NBA de 1969 sobre o time do Lakers que havia contratado Chamberlain.

Russell casou-se pela quarta vez, com Jeannine Fiorito, em 2016. Seu primeiro casamento, com Rose Swisher, terminou em divórcio, assim como seu segundo casamento, com Dorothy Anstett. Sua terceira esposa, Marilyn Nault, morreu em 2009 aos 59 anos.Russell teve três filhos de seu primeiro casamento

Era intransigente quando se tratava de seus princípios.

— Existem duas sociedades neste país, e eu tenho que reconhecer, ver a vida como ela é e não enlouquecer — disse ele à revista Sport em 1963, referindo-se à divisão racial. — Eu não trabalho por aceitação. Eu sou o que sou. Se você gosta, isso é bom. Se não, eu não poderia me importar menos.

Também era um homem imensamente orgulhoso.— Se você pode levar algo a níveis que poucas pessoas podem alcançar — disse ele à Sports Illustrated em 1999. — Então o que você está fazendo se torna arte.