Primeira nave tripulada dos EUA em uma década pousa no Golfo do México

Por Issam AHMED
AFP

Dois astronautas americanos provenientes da Estação Espacial Internacional (ISS) pousaram neste domingo (2) no Golfo do México a bordo de uma cápsula da SpaceX, encerrando com sucesso a primeira missão tripulada da empresa espacial em associação com a agência espacial americana (Nasa).

Os quatro paraquedas principais da cápsula Crew Dragon abriram e ficaram flutuando suavemente depois que a nave, com os astronautas Bob Behnken e Doug Hurley a bordo, pousou no mar na costa de Pensacola (Flórida) às 14h48 locais (15h48 de Brasília), conforme o previsto.

"Bem-vindos à Terra e obrigado por terem voado com a SpaceX", anunciou o diretor de voo aos astronautas, que responderam imediatamente.

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"É realmente nossa honra e privilégio" ter participado desta missão, disse o piloto, Hurley.

O presidente americano, Donald Trump, comemorou o retorno da cápsula, dois meses depois de ter assistido seu lançamento.

"É maravilhoso ter os astronautas da Nasa na Terra após uma missão muito bem sucedida de dois meses. Obrigado a todos!", escreveu no Twitter após o pouso, que qualificou de "muito emocionante".

Behnken e Hurley foram os primeiros astronautas americanas a viajar nesta cápsula até a ISS, estação orbital a 400 km da Terra.

Várias embarcações civis invadiram o local do pouso, enquanto o barco de resgate "GO Navigator" acelerou para recuperar a cápsula chamuscada e a levou a bordo.

A abertura da escotilha demorou um pouco, enquanto uma equipe trabalhava para deter um escapamento de vapor de combustível.

Mas cerca de uma hora depois da amerissagem, os astronautas deixaram a cápsula. Eles serão levados de helicóptero para a costa e depois de avião para Houston, no Texas, onde se encontrarão com suas famílias.

O sucesso da missão demonstra que os Estados Unidos recuperaram a capacidade de enviar seus astronautas ao espaço e trazê-los de volta. Desde o último voo de um ônibus espacial, em 2011, os americanos tiveram que apelar à Rússia para este fim e pagar 80 milhões de dólares por assento na Soyuz.

A fase final desta operação, uma parceria entre a agência espacial americana e a empresa do excêntrico empresário Elon Musk, enfrentou até o último momento o receio com a aproximação da tempestade tropical Isaías, que está próximo da costa da Flórida e levou ao descarte do local original previsto para o pouso.

O sucesso da missão também foi uma grande vitória para a SpaceX de Elon Musk, que fundou a empresa em 2002 e ultrapassou a Boeing, sua principal concorrente na corrida espacial comercial.

Os EUA pagaram às duas empresas um total de US$ 7 bilhões por seus contratos de "táxi espacial", embora os esforços da gigante aeroespacial Boeing tenham fracassado.

Por outro lado, Behnken e Hurley se tornaram os primeiros astronautas levados ao espaço por uma empresa privada contratada pela Nasa.

- Reentrada na atmosfera -

Antes do pouso, a cápsula Crew Dragon executou vários procedimentos de precisão para voltar para casa com segurança.

Às 13h51 (14h51 de Brasília), a nave precisou se desprender de sua estrutura central, que contém sua fonte de energia, calefação e outros sistemas, que se incinenaram na atmosfera da Terra.

A cápsula Endeavour, então, ativou seus propulsores para manobrar na órbita e na trajetória adequadas para o pouso na água.

O programa previa que às 14h32 locais (15h32 de Brasília) iniciaria a reentrada na atmosfera a uma velocidade de 28.000 km/h.

Seu escudo térmico é preparado para suportar temperaturas de 1.900 graus Celsius e o intenso calor causou um apagão nas comunicações por alguns minutos.

A Endeavour, então, acionou dois conjuntos de paraquedas em sua descida, diminuindo sua velocidade para meros 24 km/h quando atingir a água.

Foi o primeiro pouso na água de uma nave espacial americana desde a missão conjunta Apollo-Soyuz de 1975.

- Pais astronautas-

A nave SpaceX Crew Dragon deixou a Estação Espacial Internacional no sábado à noite.

Imagens da Nasa mostraram a cápsula se afastando lentamente da ISS na escuridão do espaço, concluindo uma estadia de dois meses para os dois astronautas.

"E eles estão fora!", tuitou a Nasa, enquanto Doug Hurley e Bob Behnken se preparavam para a viagem de volta, neste domingo.

Durante a cerimônia de despedida na ISS, Behnken disse que "a parte mais difícil foi nos lançar. Mas a parte mais importante é nos levar para casa".

Dirigindo-se ao filho e ao filho de Hurley, ele levantou um dinossauro de brinquedo que as crianças escolheram enviar na missão e disse: "O Hipossauro está voltando para casa em breve e estará com seus pais".

O retorno de Behnken e Hurley marca apenas o começo do Crew Dragon, já que a SpaceX e a Nasa esperam futuras missões.

A Endeavour será levada de volta ao SpaceX Dragon Lair, na Flórida, onde passará por um processo de inspeção de seis semanas, enquanto as equipes analisarão seus dados e desempenho para certificá-la como digna de futuras missões.

A próxima - chamada "Crew-1" - terá uma tripulação de quatro membros: o comandante Michael Hopkins, o piloto Victor Glover e o especialista de missões da Nasa Shannon Walker, junto com o especialista de missões da Agência Japonesa de Exploração Aeroespacial (Jaxa), Soichi Noguchi.

O lançamento está previsto para o final de setembro e a tripulação deve passar seis meses na estação orbital.

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