Rivalidade amigável: o Homem de Ferro da Ásia C.K. Yang e seu amigo americano Rafer Johnson

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7 de setembro de 1960: O atleta dos EUA Rafer Johnson (à esquerda) e Yang Chuan-Kwang de Taiwan juntos após completarem a prova de 1500 metros do decatlo nos Jogos Olímpicos de Roma de 1960. Johnson venceu o decatlo com Yang em segundo lugar. (Foto de Keystone/Getty Images)
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Quando os dois chegaram exaustos na linha de chegada, Rafer Johnson apoiou-se no ombro de seu amigo C.K. Yang para ambos se manterem em pé. O momento em que o decatlo masculino dos Jogos Olímpicos de Roma de 1960 chegou ao fim foi a personificação perfeita do espírito esportivo, de "competir de forma justa na pista e criar amizades duradouras fora da pista", permitindo que os dois homens, que compartilhavam o mesmo técnico, criassem um dos momentos mais emocionantes da história olímpica.

“É difícil descrever meus sentimentos ao ver aquele momento. Esportistas como nós competem para vencer, todos os outros são inimigos e é muito raro que os inimigos possam voltar a ser melhores amigos depois de cruzar a linha de chegada”. O ex-atleta olímpico Chi Cheng se lembra de ter ficado surpreso e admirado. “Foi por isso que as pessoas que estavam lá na época disseram que os dois deveriam ter ficado com o ouro”.

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Yang era um taiwanês aborígene da tribo Amis e veio da área de Taitung, enquanto Johnson era afro-americano. Devido à época e ao lugar, eles tiveram que superar a pobreza, o racismo e as complexas questões políticas da época (o conflito entre o KMT e o PCCh e a Guerra Fria entre os EUA e a URSS). Com tudo isso, eles lutaram e se esforçaram para criar um ambiente competitivo multicultural.

Yang nasceu em 1933 e herdou os talentos de seu pai no beisebol e no atletismo. Filho único, gostava de jogar beisebol na juventude, mas corria tão devagar que as pessoas zombavam dele. Sua constituição alta e esguia também levou as pessoas a dizerem que ele parecia uma vara de bambu.

A natureza otimista de Yang determinou o caminho que ele seguiria. Ele não se importou com a zombaria, e as pessoas lhe disseram que ele poderia desenvolver seus músculos quando ficasse mais velho, então ele nunca desistiu dos esportes. Além do beisebol, Yang também estudou salto em distância e salto em altura. No ano de 1954, quando os Jogos Asiáticos seriam realizados em Manila, ele decidiu abandonar o beisebol e se concentrar no atletismo, mas não conseguiu chegar aos primeiros lugares nos eventos da seleção nacional e inicialmente perdeu uma vaga na equipe. Ao entrar em um táxi para deixar o Centro de Treinamento Zuoying (o antecessor do Centro Nacional de Treinamento Esportivo), ouviu seu nome sendo anunciado no rádio do carro e descobriu que havia se tornado o 21º membro da equipe (a equipe oficialmente deveria ter 20 pessoas) e chorou de felicidade.

Na tenra idade de 21 anos, ele era curioso e ambicioso sobre tudo durante seus dias em Zuoying e passava muito tempo lendo manuais de treinamento japoneses e praticando sozinho. Qualquer que fosse a disciplina que estivessem praticando, quando os outros estavam descansando e se recompondo, ele continuava a se desafiar e estava perto ou melhor do que os recordes nacionais da época. Seu treinador ficou surpreso e pensou que suas habilidades versáteis o tornariam um atleta natural de decatlo. Por esse motivo, ele decidiu enviar Yang a Manila apenas três semanas antes do início dos Jogos Asiáticos.

O decatlo masculino é a disciplina de atletismo mais árdua. A prova de dois dias testa velocidade, potência e capacidade de salto no primeiro dia, com uma corrida de 100m, salto em distância, arremesso de peso, salto em altura e corrida de 400m em sequência; no segundo dia, acontecem testes de técnica, resistência e vigor envolvendo uma prova de 110m com barreiras, disco, salto com vara e dardo, culminando em uma corrida exaustiva de 1.500m.

Na época, Yang sequer entendia como os pontos eram calculados para o decatlo e nunca havia realmente completado uma prova de decatlo de dois dias antes de partir para Manila. O resultado foi que ele terminou com 5.454 pontos, apenas 25 pontos de diferença do competidor japonês, conquistando a primeira medalha de ouro do país no atletismo nos Jogos Asiáticos e, no processo, ganhou o apelido de "Homem de Ferro da Ásia".

Nos Jogos Olímpicos de Melbourne de 1956, Yang se juntou ao ranking dos melhores esportistas do mundo pela primeira vez, chegando em oitavo no decatlo, enquanto Rafer Johnson ganhou a medalha de prata. Nos anos seguintes, a força uniu os dois homens e seus destinos se encontraram. Yang ficou em segundo lugar em uma competição de atletismo nos Estados Unidos, ganhando a oportunidade de treinar nos Estados Unidos, e Johnson foi escolhido pela mundialmente famosa revista Sports Illustrated como o esportista do ano em 1958.

Os dois treinaram ao mesmo tempo com o célebre técnico de atletismo Elvin Drake, da UCLA. Johnson apadrinhou o jovem Yang e mostrou-lhe o local. Em vez de tratá-lo como um estranho, ele até o convidou para jantar em sua casa e o levou a igreja, como se fosse um membro de sua família. Em 1959, Johnson sofreu uma grave lesão nas costas em um acidente de carro. Durante sua recuperação e fisioterapia, Yang ficou ao seu lado para ajudá-lo, na esperança de que os dois pudessem competir nos Jogos Olímpicos juntos.

Rafer Johnson nasceu em 1934 e se tornou um atleta famoso e influente, mas os defensores dos direitos civis radicais exigiram que ele boicotasse os Jogos Olímpicos devido ao racismo da época. Johnson delicadamente se recusou, dizendo a eles que “Eu nunca vou desistir, vou derrotar todos para provar que estou certo”. Ele também se tornou o primeiro afro-americano a carregar a bandeira da equipe dos EUA durante a Cerimônia de abertura do jogos olímpicos e o primeiro capitão negro da equipe dos EUA.

“Éramos muito bons amigos. Nós dois sabíamos que o treinador havia nos falado que o decatlo ficaria entre nós dois e que teríamos que lutar pela vitória”, lembrou Johnson. Quando entraram em campo nos Jogos Olímpicos de Roma de 1960, voltaram à competição pura e conversaram menos, mas ambos tinham sentimentos conflitantes, pois esperavam que o oponente se saísse bem, mas também queriam vencer.

Yang venceu três dos cinco eventos no primeiro dia, mas estava muito atrás no arremesso de peso, então Johnson ganhou uma vantagem provisória. No segundo dia, Yang errou no disco, mas foi o melhor nos 110m com barreiras e no salto com vara, embora sua pontuação total ainda ficasse atrás de Johnson.

No evento final dos 1.500m, Yang só precisava estar 10 segundos à frente de Johnson para ganhar o ouro, mas Johnson manteve-se bem atrás dele, com seu par cruzando a linha com menos de dois segundos de diferença. Johnson conquistou a medalha de ouro olímpica com 8.392 pontos, enquanto Yang levou a prata, estando apenas 58 pontos atrás. Esta foi a primeira vez que um chinês ganhou uma medalha olímpica e os dois exaustos se apoiaram enquanto comemoravam, antes de se deitarem no campo, seus sorrisos cativando o público.

Rafer Johnson, dos Estados Unidos, compete contra Yang Chuan-kwang, da China, nos 1500m da competição de decatlo, durante os Jogos Olímpicos de Verão de 1960 em Roma, Itália. (Foto de Robert Riger/Getty Images)
Rafer Johnson, dos Estados Unidos, compete contra Yang Chuan-kwang, da China, nos 1500m da competição de decatlo, durante os Jogos Olímpicos de Verão de 1960 em Roma, Itália. (Foto de Robert Riger/Getty Images)

Johnson lembrou mais tarde que “tinha outra vantagem, e não acho que C.K. sabia disso na época. Esse havia sido meu último decatlo. Eu estava preparado para correr o mais rápido que fosse necessário na última corrida da minha vida”. Johnson estava grato a seu amigo Yang, pois a luta entre eles permitiu que ele continuasse até o último momento dessa batalha épica.

Os dois permaneceram amigos depois daquele momento até a morte de Yang em 2007. Pouco depois, Johnson comentou: “Fiquei feliz por termos nos conhecido por causa dos esportes e por termos aberto nossos corações um ao outro”. Rafer Johnson faleceu aos 86 anos no final de 2020.

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